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My Volunteer Experience: Bethany Cok

Today on the blog, our volunteer development director, Bethany Cok, is sharing a bit about her experience working with SDM over the past year and a half. [Español abajo.]


I became part of SDM nearly a year and a half ago, almost by accident. I met Chrissy through some mutual friends in Xela, and as we chatted in a coffee shop I remember being really impressed. Her drive, her love for the kids in Xela, her vision to serve through music and dance programs aimed at developing resiliency—as she expressed her dreams and hopes for Sonido del Movimiento, I found myself asking nearly out of the blue if she needed volunteers.


I had been planning on leaving Guatemala in the summer of 2017, as my yearlong volunteer contract with a development nonprofit there was ending. But after that meeting with Chrissy I decided to stay, and it’s one of the best decisions I’ve ever made. The past year and a half has been incredibly difficult at times, but I continue to be floored by God’s faithfulness in the work we’re doing. Looking back at all the ways SDM has grown and everything that I have learned through my work here, I can’t imagine having made a different choice.


Since I started in August of 2017, we’ve begun working with many new passionate musicians, dancers, and volunteers in Xela—people from places as diverse as Guatemala, Brazil, and the US, coming together with this shared vision. We’ve developed and implemented new activities from rapping and salsa dancing to yoga and capoeira. We’ve refined our model to better serve the kids we’re working with. We’ve held two community concerts, giving amateur and professional artists a chance to share their talent. We’ve built and deepened relationships with organizations in Xela, around Guatemala, and in the States. We have begun building a donor base, have created a website, and are planning for the years ahead.


Nonprofit work is incredibly difficult, especially in the early stages of development, and anyone who tells you otherwise must be some sort of superhero. It’s tough to measure success, and for everything that goes right, something else doesn’t go as planned. We’re constantly changing, refining, and praying that we’re doing this right.


But to me, and to Chrissy, and to so many of our other volunteers, SDM is not simply a job. I’ve gotten more than a couple 1 a.m. emails from Chrissy with brainstorms for our next activity or a new way to measure impact. Our amazing volunteers have given up entire Saturdays to coordinate community concerts or help out with a big event for the kids. We believe in the vision of SDM, and we believe that the day-to-day work will produce fruit even when it’s not immediately evident.


I’m so excited for this next year. We’ve hired a new volunteer Program Coordinator, Krisbelle Castillo, who grew up in Xela and brings vision, depth, and new talent to the team. We’re beginning the search for a space to rent so we’ll have more flexibility in program implementation and will also be able to reach out to a more diverse group of kids. We’re learning more about developing resiliency-based curriculum and have several long-term volunteers coming to Xela to strengthen our team.


Despite all these exciting developments, this work will continue to be difficult. We’ll continue to pray and wrestle over decision-making and modify our programs. We’ll probably keep losing sleep over the best way to serve these kids. But day-to-day, the small moments are the ones that keep us here. Swinging the kids around while they can’t stop laughing. Talking to their parents about the challenges they’re facing. Listening to the kids perform their first raps and hearing them talk about their friends and their dreams.


Being part of SDM is one of the hardest and best things I’ve ever done. Here’s to another year of laughing and planning and watching God work, because we can’t do this on our own.


Empecé mi trabajo con SDM hace un año y medio, casi por accidente. Conocí a Chrissy por amigas mutuas en Xela, y cuando platicamos en un café quedé impresionada. Su amor hacia los niños en Xela, su visión de servir a través de programas de música y danza para fomentar la resiliencia—cuando ella expresó sus sueños y esperanzas por Sonido del Movimiento, yo le pregunté si necesitaba voluntarios.


Yo planificaba salir de Guatemala en el verano de 2017, pero después de mi reunión con Chrissy dedicí quedarme, y es una de las mejores decisiones que he tomado. Este año y medio pasado ha sido difícil, pero sigo viendo la fidelidad de Dios en el trabajo que hacemos. Pensando en el crecimiento de SDM y lo que he aprendido con esta organización, no puedo imaginar mi vida sin esta decisión.


Desde cuando empecé en agosto de 2017, hemos empezado a trabajar con más músicos, bailarines, y voluntarios en Xela—gente de países como Guatemala, Brazil, y los EEUU, unida con una visión compartida. Hemos desarrollado y implementado nuevas actividades de rap y salsa a yoga a capoeira. Hemos mejorado nuestro modelo para servir mejor a los niños con que trabajamos. Hemos apoyado a la comunidad con conciertos, y mucho más.

Trabajar en una ONG es difícil. A veces es complicado medir nuestro impacto, y siempre estamos planificando, cambiando, y orando sobre nuestros programas.


Pero para mi, y para Chrissy, y para muchos de nuestros otros voluntarios, SDM no es solamente un trabajo. He recibido más de un correo electrónico de Chrissy a la una de la mañana con planes para nuestra próxima actividad o una manera nueva de medir el impacto de nuestro programa. Nuestros voluntarios han dedicado sus sábados para coordinar conciertos comunitarios o ayudar con un evento grande para los niños. Creemos en la visión de SDM, y creemos que nuestro trabajo diario producirá fruta aunque no sea evidente inmediatamente.


Estoy tan emocionada para el próximo año. Hemos contratado a una coordinadora voluntaria de nuestros programas, Krisbelle Castillo, quien es de Xela y contribuye visión y nuevo talento a nuestro equipo. Estamos empezando a buscar un nuevo espacio para nuestros programas de música y danza, para tener más flexibilidad en la implementación de nuestros programas y para proveer servicios a un grupo más diverso de niños. Estamos desarrollando un currículo basado en resiliencia, y tenemos más voluntarios que van a fortalecer a nuestro equipo.


Este trabajo va a seguir siendo difícil. Vamos a continuar a orar y a modificar nuestros programas. Pero cada día, los momentos pequeños nos recuerdan que todo el trabajo vale la pena. Bailado y riendo con los niños. Hablando con sus padres sobre los desafíos en la vida. Escuchando a los niños cuando hacen “rap” y hablan sobre sus amigos y sus sueños.


Ser parte de SDM ha sido una de las experiencias más difíciles y más increíbles de mi vida. Espero con alegría otro año de sonrisas, planes, y la fidelidad de Dios, porque no podemos hacer este trabajo sin la mano de Dios.

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